伊牟ちゃんの筆箱

 詩 小説 推理 SF

「海と空が描く三角」の連載を始めました。
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  新学期

 九月一日、隼人は、大地と宙美の三人で、学校に向かった。
 この朝、宙美の母は、傍目にも嬉しそうな顔で、食堂に現れた。
「おばさん、何かいい事があったんですか?」
 明るい彼女を顔を見て、隼人は反射的に訊ねた。
「うふふ」
 宙美の母は、含み笑いを漏らし、うっとりと潤んだ目を漂わせていた。
「また、出たんでしょう?」
 宙美は、母の顔を見ながら、何とも薄気味悪いものを想像させる言葉を口にした。
「そうなの。枕元に、あの人が立ってたのよ」
(あの人?! えっ、ウッソォー!)
「まさか……」
 隼人は、背筋に悪感を覚えた。
「そのまさかなのよ。お母さんの枕元に、お父さんが立ってたの」
 隼人は、宙美の顔を見た。
「見たの?」
 宙美は、首を振った。幽霊を見たのは、宙美の母だけらしい。
 宙美の母を振り返ると、彼女は笑みを湛えていた。
「幽霊が出たんですか?!」
「あの人、また来てくれたのよ」
 宙美の母は、嬉しそうに言う。
「心配事があったり、寂しくなったりすると、必ず会いに来てくれるのよ」
「気持ち悪くないんですか?」
 彼女は、驚いた顔を見せた。
「どうして、気持ち悪いの? あの人は、私を心配してきてくれているのよ。こんな心強い事はないわ」
 隼人は、はっとさせられた。
 幽霊は、彼女の夢か錯覚に間違いあるまい。でも、彼女は、本当に現れたと信じきっている。それも、出てくる事を喜び、感謝さえしている。彼女は、心の底から夫を愛していたのだろう。彼女の愛情は、一点の曇りも無く、夫に向けられていたのだ。だから、そんな気持ちになれるのだろう。
「おじさんは、おばさんと結婚して、幸せだったんだと思います。だって、幽霊になったって会いたい気持ちが変わらないんだもの」
 宙美は、神妙な顔で付け加えた。
「愛してるって、何度も言われるより、幽霊になっても会いに来てって言われる方が、私はずっと嬉しいわ」
 隼人も同感だった。
 だが、宙美が化けて出てきたら、隼人は会ってみたいと思えるかどうか、確信はなかった。
「おはよう。みんなで何の話をしてるの?」
 大地が、明るく力強い声で、三人の前に現れた。
「幽霊の話よ」
「えっ、幽霊?」
「そうよ。化けて出てくる幽霊のお話よ」
 宙美は、最後の「お話よ」を低く震わせた声で言ったので、隼人はぞくっとした。
「朝から、そんな薄気味悪い話は、やめようよ。僕は、幽霊は苦手なんだ」
 この件だけは、大地に一歩リードしたかなと、隼人はほんのちょっとだけ優越感を感じた。
「そうね」と、宙美の母は、笑みを浮かべたまま答え、話題を終えた。

 そんな宙美の母とは対照的に、地上の惨状を知らせるニュースが毎日のように続き、正直、気が滅入った。
 大地達と一緒に見た時よりも、地上の事態は深刻さを増していた。食糧不足から発生した暴動のため、数え切れないほどの死傷者が出ていた。
 特に悲惨だったのは、軍に物乞いをした母子の集団に対し、軍が発砲した事だった。母親の多くは射殺されたが、凶弾は、子供に向けても容赦無く発射された。
 これを切っ掛けに、武器を持った男達が軍施設を襲い、激しい戦闘と累々たる死体の山を築いた後、軍によって鎮圧された。大地が言っていた「軍は国家のためにあり、国民のためには存在しない」という言葉を、軍がその行動で裏打ちしたようなものだった。
 今回の軍と民衆の衝突は、地上の報道機関がアトランティスに直接情報を送ってきたため、詳細を知る事ができたが、これと同じ様な事が世界中で起きている事は、想像に難くなかった。
 だから、新しい学校に馴染めるかどうか不安はあるものの、地上で進行しつつある惨状から目をそむける事ができるチャンスでもあった。
 大地は、動く歩道には乗らず、その横をすたすたと歩いていく。隼人も、宙美も、大地に遅れまいと、足早に後を追った。
「おはよう♪」
 後ろから、女生徒が声を掛けてきた。
「おっはよ」
 大地は、明るく挨拶を交わした。
「オッス!」
 今度は、男子生徒だった。
「ヨォ!」
 大地は、力強い返事を返しながら、男子生徒のお尻を、鞄で叩いた。
 大地を見かけた学生は、誰もが、大地に挨拶をした。ある者は野太い声で、また、ある者は可愛い声で、気楽に挨拶していく。大地も、見かけた者には、必ず挨拶をした。明るく、元気になる声で。
 隼人は、こんな明るい雰囲気の学校は、初めてだった。それも、これも、大地の明るさと、細やかな心配りのお陰だろう。
 大地の案内で、校長室に入った時も、雰囲気は変わらなかった。校長は、にこやかに挨拶すると、大地を先に教室に行かせた。
 始業式が行われている間、二人は事務長から手続きや、授業内容の説明を聞いた。始業式が終わると、校長が戻ってきて、教頭と担任を紹介した。そして、担任に引率される形で、教室に向かった。
 教室に入ると、大地が号令を掛け、全員が挨拶をした。大地は、委員長なのだろう。
 教壇に立った担任は、早速、二人の紹介を始めた。
「今日、征矢野隼人君と、神戸宙美さんが、転校してきました。皆さんは、もう噂を聞いて知っているでしょう。御二人は、小惑星墜落事故の避難民ですが、二週間前から大地君の家に住むようになりました」
 大地の家に住む事が知らされると、女性との間から、嫉妬と羨望の声が上がった。大地は、女生徒の間でも人気が高いらしい。下手をすると、宙美は女生徒から怨まれそうな気配である。
「あの事故で、神戸さんは、お父様を亡くされました。征矢野君は、御両親と、御姉様を亡くされました。御二人の境遇も考え、仲良くしてあげて下さい」
 担任は、二人のために、教卓を開けた。
「はじめまして。征矢野隼人です。以前にも、何回か、ここに来た事があります。いずれ、ここに移り住む事になるのだろうなと、ぼんやりと考えていましたが、本当になってしまいました。まだ、こちらに慣れていないので、戸惑う事が多いのですが、頑張っていきたいと思いますので、よろしくお願いします」
 にこやかに話したつもりだったが、内容が悪かったらしく、みんなの反応は悪かった。でも、大地が拍手をすると、みんなも吊られて拍手をした。
「神戸宙美です。地上でも、隼人君と同じクラスでした。こちらに来ても、同じクラスなので、腐れ縁みたいです」
 クラスから、忍び笑いが漏れた。
「ソラミは、「宇宙」の「宙」に「美しい」と書きます。名前で分かるように、隼人君とは違って、ここに来るのが生まれた時から決まっていました」
 宙美の説明に、肯く生徒も少なくなかった。周りが妙に説得されているのが、隼人には可笑しかった。
「ところで、私と大地君とは、従兄弟同士です。ちょっといい奴なので、できれば赤の他人として憧れていたかったのですが、身近過ぎるのが残念です。その代わり、大地君へのラブレターは、私がキューピット役をできます。遠慮無くどうぞ」
 彼女の自己紹介には、男子生徒も、女生徒も、大いに受けていた。彼女は、女生徒の恋の怨みを、上手に味方に付けてしまったようだ。
 彼女は、ここでも、クラスのアイドルになれそうである。
 二人が、それぞれに空いている席に座ると、そのまま授業が始まった。
 休み時間になると、隼人の回りにも、宙美の回りにも、みんなが集まってきた。
「地上じゃ、どこに住んでいたんだ?」とか、
「バスケットは、大地のチームより、俺のチームの方が強いぞ」とか、
「クラスのどの子が可愛いと思う?」とか、他愛の無い話がほとんどだった。
 こんな話をしながら、隼人と宙美の品定めをしているのだろう。
 大地は、隼人の傍にいて、黙ってみんなの話と隼人の受け答えを聞いていた。体格も大きいが、みんなよりもずっと大人の雰囲気を持っているなと、隼人は、大地の落ち着いた態度に感心した。
「宙美ちゃんは、好きな子が居るのかなぁ?」
 この質問は、答えに困った。
「そうだ。前の学校に、好きな子が居たんじゃないのか? 征矢野君なら知ってるだろ?」
 聞いてくる連中は、真剣な眼差しを送ってくる。
「居たみたいだよ。噂は聞いた事がある」
 この時、大地が何かを懸念する表情を見せている事に、隼人は気付かなかった。
「だけど、地上は壊滅状態だから、そいつも死んだんだろう。と言う事は、今は恋敵は居ないんだ。ここに居るみんながイーブンだ」
 男子生徒は、宙美の事で盛り上がった。
 恋敵が死んだなんて、随分、残酷な事を平気で言うものだと、隼人は、カチンときた。
「たぶん、そいつも生きてるよ。もしかしたら、二、三日後には、ここに転校してくるかもしれない。だって、そいつも、宇宙移民事業団の職員の子供だったから、僕らと一緒に地球を脱出できた筈だから」
 一瞬にして、場は静まり返った。大地が険しい表情を見せた。
「なんで、宇宙移民事業団の職員だったら、地球を脱出できたんだ? 何でだよ」
「そうだ。小惑星を落とした連中が、何で、その被害から逃げてこれるんだよ!」
「地上で、何人が死んだと思ってるんだ。オイ!」
 周囲の険悪なムードで、隼人は、恐怖すら感じた。そして、「誰もが被害者」と言った飛鳥の職員の言葉が蘇ってきた。
「僕にも、分からない」と口篭もった。
「何が分からないだ。そうか、分かったぞ。事業団の奴らが、脱出用のスペースプレーンを用意しておいて、小惑星を地球に落としたんだ。そうに決まってる」
 周りで、「そうだ! そうだ!」の大合唱が始まった。
「静かにしろ!」
 騒然と教室の中で、その声は、総てを圧倒する迫力があった。
 声の主は、大地だった。
「地上に居た事業団職員で、助かった者は、誰一人居ないんだ。誰一人、スペースプレーンに乗らなかったんだ。タイタニックでも、ボートを操船するために、一部の乗組員が脱出しているけど、隼人君達を飛鳥に運んだスペースプレーンは、また直ぐに地上に戻り、連絡を絶ってしまったんだ。彼等は、もっと多くの人を助けようと、決死の覚悟で地上に戻ったんだ」
(そうだったのか)
 そんな事は、全然知らなかった。本当に、助かったのは、スペースプレーンの客室に入れた者だけだったのだ。いや、客室にいた若いキャビンアテンダント達も、パイロットと一緒にスペースプレーンで地球に戻って行った筈だ。もっと多くの人々を救うため。そうだとすると……
「全員が死ぬために、小惑星を落とす訳がない。そうじゃないかな」
 諭すような話し振りだ。どう見ても、彼だけ年齢が違うような気がしてしまう。でも、その御陰で、ささくれ立っていた教室の雰囲気も、いくらか冷めてきた。
「納得がいかないなら、納得できるまで、僕が話そう。僕の父も、宇宙移民事業団の職員だ。詳しい情報も、父の元には入ってくるだろう。必要なら、父に掛け合い、情報を聞き出すぞ」
 教室が、静かになった。
「大地がそう言うなら……」
 その一言に、この教室における彼の存在の大きさが現れていた。
「みんな辛いのは、僕も分かる。僕の祖母は、地上で一人暮らしをしていた。四月に僕がここに来る時、父は祖母を連れてこようとした。でも、祖母は来なかった。あの時、首に縄を付けてでも連れてくるんだったと、胸が締め付けられるよう苦しくなる時がある。みんなも、大同小異だろう。親戚全員が無事だった奴なんて、どこにも居ないさ。みんなが被害者なんだ。それは、ここに居る隼人君や宙美も、それは同じなんだ」
 大地も、「みんなが被害者」と言う。正に、その通りなのだ。
「そうだった。俺達は、両親が生きてるけど、征矢野君は、両親とも亡くなったんだよな。それを忘れてたよ。ごめんよ」
 隼人は、その男子生徒に右手を出した。
「よろしくな」
 彼は、隼人の手を握り返してきた。
 誰かが、隼人の肩をポンと叩いた。次々に、握手を求めてきたし、左右の肩を、ポンポンと叩いていった。
 隼人は、クラスのみんなに受け入れられた事を感じた。

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「現在の地球は、灰色の雲に完全に覆われ、直接地上を見る事ができません。この映像は、レーダー観測の結果からコンピュータで合成したものです。分かり易くするため、垂直方向は、水平方向の百倍に拡大されています。
 小惑星が墜落した場所は、円形に海山が連なっている事が分かります。部分的に、海面に達している場所もありますが、大部分は海面下の深い場所にあります。このクレーターの底では、今、アイソスタシー的釣り合いを取り戻すため、大きな地殻変動が続いています。そのため、繰り返し地震が発生し、その度に、大きな津波となって広範囲の海岸に被害を与えています」
 画面は、クレーターの推定断面に切り替わった。
「アイソスタシーとは、地殻平衡の事です。地球の地殻の厚さは、大陸の地下では厚く、海洋底では薄くなっています。地殻は、マントルの海に浮いているようなものです。大陸では、山塊の重みで、地殻の底は深くなります。逆に、海洋底では、海水の重さは地殻の三分の一程度で、しかも高度が低いので、地殻の底は浅くなります。
 この浮力のバランスを、アイソスタシー的釣り合いと呼びます。
 小惑星は、地殻が薄い海洋に落ちたため、海洋底の地殻を突き破り、マントルに到達しました。このため、海水が熱いマントルに直接触れ、繰り返し激しい水蒸気爆発を起こして、大気中に大量の塵と水蒸気を吹き上げました。これが、小惑星の冬を補強してしまいました。
 今は、海洋底とマントルの間には、海水によって冷やされた溶岩、多くは枕状溶岩になっていると思われますが、溶岩が蓋をし、水蒸気爆発は一段落しています。しかし、小惑星によってアイソスタシー的釣り合いが破壊されたため、この釣り合いを取り戻そうと、海洋底で大規模な地殻変動を産んでいるのです」
 隼人は、芙美子に目をやった。
「アイソスタシーの地震は、いつまで続くのですか?」
「私は専門じゃないから分からないけど、数年は続くと思うわ」
 地震の発生場所が海洋底になるので、近隣の沿岸部では繰り返し津波が押し寄せるだろう。
「それじゃあ、海岸に人が住めるようになるのは、何年も先になってしまうんですね」
「そんなレベルの問題じゃないのよ。地上に人類がどれくらい生き残れるのか、どうか。その方が重大な問題なのよ」
 そうだったと、隼人も思った。
「問題は、色々あるね。最も恐ろしい事は、地上で最も失われなかった物だ」
 また、大地が物騒な話を持ち出した。
「それは……?」
「軍事力だよ。海軍力は、水上兵力が壊滅したと思うけど、サイレントサービスは、無傷に近いじゃないかな」
「サイレントサービス?」
「戦略潜水艦部隊の事だよ。潜水艦発射の戦略ミサイル群は、被害を受けていない筈さ。しかも、その指令を出すホワイトハウスやクレムリンも、核シェルターに避難しているので、事実上の無傷だと保証できるよ。戦略ミサイル群は、古典的な武器だから、地上に居る時には恐いけど、ここは大丈夫だ。問題は、サテライト部隊だ」
 サテライト部隊とは、地球の衛星軌道上に配置されているビーム戦闘部隊だ。この部隊は、戦略ミサイルの迎撃を主任務としている事は、隼人も知っている。
「サテライト部隊の装備の中に、小惑星迎撃用の核兵器がある事は知ってるかい?」
 知っていた。
 地球軌道と交差するアポロ群小惑星が、何度も地球を掠めた。これに危機感を抱いたIAUは、国連と共同で小惑星迎撃システムの開発に着手した。そして、二十一世紀中頃には、実戦配備を完了したのだった。
 隼人は、首を振った。
「地球に落ちてくる可能性が高い小惑星に、核兵器を打ち込み、破壊するか、軌道変更をするシステムだよね。でも、役に立たないみたいだね。役に立つなら、今回の小惑星墜落は、起こらなかった筈だもの」
「そんな事はないよ。今回の小惑星墜落は、低軌道まで、事業団で誘導してたから、標的にはならなかっただけだよ。小惑星の迎撃は、月軌道よりも遠くにいる間に行うように作られてるから、今度みたいな低軌道だと、軌道変更も破壊も間に合わないんだよ。
 まあ、確かに、隼人君が言う通り、過去に一度も役に立った事も無いけどね」
「それで、問題は、その核兵器で、ここを攻撃できる事だって言いたいんだろう」
「そうなんだ。ただ、直ぐに危険になるという事はないと思ってるけどね。小惑星迎撃システムは、IAUから小惑星の軌道情報と迎撃ポイントのアドバイスを受ける事と、国際条約の制約で、IAUがスイッチの一つを握っている事から、軍の暴走で発射する事はできないからね」
 TVは、地球上の人類の生存状況の予想を始めていた。
「この世界地図は、現時点の人口分布です。地上からの通信の状況から作成しました。
 御覧のように、東アジアから南アジアにかけての海岸線は、ほぼ壊滅状態です。内陸部は、かなりの人達が生存できているようですが、墜落地点に近い東南アジア地域は、地震のために、内陸であっても甚大な被害が出ているようです。更に、年間の最低気温よりも遥かに低い気温で、多くの人々が凍死したものと思われます。
 低温の影響は、熱帯、亜熱帯で大きく、アジアだけでなく、アフリカや南アメリカ、あるいはオーストラリア北部で顕著で、人類のみならず、生態系をほぼ全滅状態に陥れているようです。
 世界で、最も被害が少なかったのは、ニュージーランドやチリの内陸部、アルゼンチン南部等です。これらの地域は、元々冬でしたので、日射が減った事以外に、重大な影響が無く、無傷に近いと思われます。しかし、小惑星の冬が終わった後に来る一時的な高温期や、地球規模で起こっている植物プランクトンの激減は、これらの地域にも襲い掛かるでしょう。
 この地域の人類には、わずかばかりの時間的な余裕が与えられただけです。この時間的余裕を有効に利用し、最善を尽くしてもらいたいと、切に願うばかりです」
 画面は、更に変った。
 TVに映し出されたのは、小惑星だった。それも、墜落した小惑星そのものだった。
 キャスターは、小惑星の起原に溯り、話し続けていた。
「この小惑星は、元々は、火星軌道と木星軌道の間にある、ごく一般的な小惑星の一つで、二十一年前に発見されました。その後の軌道要素の確認の過程で、この小惑星は、十八年後、つまり今から三年前に火星の近くを通過する事が分かりました。
 これに目を付けたのが、日本の宇宙移民事業団でした。
 彼等は、小惑星の軌道をほんの少しばかり火星に近付けるだけで、地球軌道まで近付くだけでなく、地球を掠める事も可能だと気付いたのです。これを利用すれば、僅かな投資で、大量の資源が手に入る事ができるのです。
 老朽化が進んでいた軌道ステーション飛鳥のリプレースは、日本国内の財政が思わしくない事に加え、既に中国が軌道ステーション重慶を建設していたので、国際協力が得られず、一向に計画が進まない状況に陥っていました。
 しかし、小惑星を地球周回軌道に投入し、小惑星から採取した資源を使って小惑星内に軌道ステーションを建造する事で、一気に解決できると目論んだのです。この方法なら、当初予定とほぼ同額の予算で、十倍近い大容量のものが建造できるのです。遥かに大きくなったスペースに、研究所や特殊合金、医薬品等の工場を誘致する事で、企業から資金を得られると考えたのです。事実、世界中から企業が進出の名乗りを上げ、立待ちの内に資金の問題がクリアになったのです。
 さて、問題の小惑星の軌道変更は、十年前に溯ります。
 最初の無人探査機が、小惑星の資源状況を調査し、予想を超える資源量を確認しました。マンガン、ニッケル、ボーキサイト。炭素や窒素、リン、水素、酸素、これらは酸化物の形ですが、大量に見付かったのです。そこで、資源採取用の機材に加え、マスドライバーの部品が小惑星に送り込まれ、軌道変更計画が本格化しました。五年前には資源採取が始まり、四年前、最初の軌道変更が行われました。
 この計画のユニークなところは、軌道変更をマスドライバーで行っている事です。
 資源採取を行うと、精錬後の廃棄物が出ます。これをマスドライバーで宇宙空間に射出し、その反動で軌道修正を行うのです。マスドライバーの電源は、太陽電池で賄われるので、一切の燃料を必要としないメリットがありました。画期的な方法だとして、世界から絶賛を浴びました」
 キャスターは、声のトーンを下げた。
「しかし、安全性については、完全に無視されていました。
 私達は、カミカゼの国が計画した事を、もっと深く考えるべきだったのかもしれません。そうすれば、このような安全性を無視した計画を阻止する事ができたのです」
 カミカゼ。
 神風特別攻撃隊、いわゆるカミカゼは、二世紀近くも昔の事なのに、世界では未だに心理的なダメージとして残っているらしい。
「多くの国は、このプロジェクトをモデルケースとして見ていました。ですので、小惑星を丸ごと一国が使ってしまう事にも、若干の条件を付けただけで認めたのです。それを認めなければ、この災厄は発生しなかったかもしれません。
 元々、この計画には危険性がある事が分かっていました。プロジェクトの発案者の一人が、その危険性を唱え……」
 突然、TVが消えた。突然の事に驚いている四人の頭上から、苛立ちを隠せない翔貴の声が降ってきた。
「家に帰ってまで、プロジェクトの話を聞かされたくなかったんだ!」
 大地を含め、全員が黙りこくっていた。
「悪いが、私の前で、プロジェクトの話は、しないでくれないか」
 大地は、納得がいかないらしく、腰を上げる素振りを見せたが、機先を制して芙美子が立ち上がった。そして、すまなそうな目で翔貴を見詰めた。
「ごめんなさいね、お兄さん」
 はっと、我に帰ったような表情で、翔貴は「そんなつもりで言ったんじゃないだ」とだけ言うと、居間を抜けていった。今日も、警察に呼ばれて、色々と取り調べを受けたのだろう。その心労が、言動と表情にも表れていた。四人の誰もが、翔貴に声も掛けられずに見送った。
「ごめんよ。お父さんも悪気があって言ってないと思うんだ。もし、気分を害したなら、僕が謝るよ」
 隼人は、首を振った。
「大丈夫。気にしてないよ」
 大地は、にっこり微笑んだ。
「さぁ、夕食の時間だ。お父さんを呼んできて、みんなでワイワイ食べよう」
 ついさっきの翔貴の表情を思い出し、そんな事ができるのかと隼人は訝ったが、三十分後には、大地の言った通りになっていた。

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