少しは、明るい希望はないだろうか。
 真っ暗闇の中で、鉄腕は考えていた。
 ついさっき、小さな振動音を感じた。錯覚かもしれないが、基地自体で発した音ではなく、遠くの海底に何かがぶつかった感じだった。
 沈船が海底にぶつかる時、あんな音を立てるのだろうか。
 ダーウィンが沈没した音だろうか。それなら、海面に浮上する事ができても助かる見込みは皆無になる。モールスの返事が無くなった事が、不安を掻き立てる。
 沈船だとすれば、ダーウィン以外に無いだろう。広い太平洋で、ダーウィン以外の船がシャングリラの直ぐ近くで沈没する可能性は、隕石が頭の上に落ちてくるのと同じくらい確率が低い。
 鉄腕は、不安を掻き消すため、空耳だったと、心に言い聞かせた。
 本来なら、寝ていなければならない。と言って、こんな状況下で簡単に寝られるほど、精神はタフにできていない。だが、睡眠導入剤を使う事はできない。緊急時に、素早く行動できない危険性があるからだ。
 でも、こんな錯覚を起こす程に神経過敏になっているようでは、パニックを起こして正しい判断をできないだろう。
 鉄腕は、寝られない自分に対して、居直った。
 起きている事で余分に使う酸素分以上に、長く生き残る方法を考えればよい事だ。
 二酸化炭素濃度を致死量以下に抑える続け、電力を確保すればいい。
 思考をまとめ、本気で考え始めた。
 ある程度まとまった電力は二酸化炭素浄化装置のバックアップ電源だけだが、それ以外には本当にないのだろうか。
「あっ!」
 いくつか、電源はある。ドライスーツの温水循環装置に使うバッテリーや、水中スクータのバッテリー、水中カメラのバッテリー等だ。だが、使うためには、二つの問題がある。一つは、閉鎖したA棟からどうやってバッテリーを持ってくるかだ。もう一つは、どうやって電源を接続するかだ。大事な事は、作業で浪費する分以上の延命ができるかだ。
 第一の問題の運搬は、連絡トンネルのハッチを開ける事と、重量があるバッテリーをどうやって運ぶかだ。
 連絡トンネル内は、浸水で相当量の海水が溜まっているだろう。ハッチを開けた時に、その海水が流れ込んできる。その浸水で新たな被害があったら、それこそ命取りになる。何とかして、浸水を食い止めなければならない。
 バッテリーの運搬は、ある意味では簡単だ。難しいのは、水中スクータから取り外して棟内に運び込む事だ。水中スクータのオーバーホールは、海上で行う事を原則にしている。海底でバラしてバッテリーを濡らさずに取り出す事は、非常に難しい。水中カメラやドライスーツのバッテリーは容量が小さく、運搬自体は問題無いが、浸水のリスクを犯す割には得られるものが小さい。
 いくら考えても、実行する価値はなさそうだ。
 電力が手に入らないなら、二酸化炭素対策は、ほとんど打つ手がない。打てる手として、浄化装置の運転時間を二時間毎の二回に分ける事だ。これで、二時間くらい伸びるだろう。酸素分圧を上げるのも、方法の一つだ。酸素分圧が上がれば、二酸化炭素の致死量も若干だが上がる。これで伸ばせる時間は、分オーダーかもしれない。どちらの方法でも、三十時間後には集中治療機が止まっているだろう。
 やはり、自力脱出を考えないと。
 水中エレベータは、期待できそうに無い。緊急脱出球も、ケーブルが圧し掛かっている。本体ごと浮上しようにも、ケーブルの重さを支えて浮上するほどの余剰浮力はない。仮に浮上できたとしてもA棟の損傷が問題だし、ケーブルで重心が上がっているので本体もバランスを崩す心配がある。
「待てよ」と思った。
 本体を浮上させる上手い手がある。
 恐ろしく荒っぽい方法だが、ケーブルさえ除去できれば脱出できるかもしれない。まあ、ケーブルが除去できれば緊急脱出球で脱出できるから、この方法を使う事はないだろう。一応、選択肢の一つとして記憶には留めておこう。
 頭が少し重い気がする。二酸化炭素濃度が、上がってきたのだろう。これが今から四日間も続くかと思うと、気が滅入った。
 上からの助けは、来ない可能性が高い。四日後、二酸化炭素濃度が致死量に達した時、どんな苦しみ方をして俺は死ぬのだろう。二酸化炭素中毒は、頭痛から始まり、吐き気、嘔吐等があり、最後に昏睡状態になって死に至る。今から三日間は、嘔吐するほどの濃度にはならない。だが、それ以降の一日は、これらの症状で苦しみながら死を迎える事になる。
「くそ!」
 何としてでも、全員で生き残ってやる。
 俺は、無事に戻らなきゃいけないんだ。タッカのためにも、彼女のためにも。
 鉄腕は、心の中で希望の光を探し続けた。
 シャングリラが壊れてもいい。何とかして、浮力を得て海面まで浮上しなければならない。何でもいい。浮力を得られるものを探した。
 空気が溜まるもの。
「そうだ! 潜水艇の回収用気嚢を使う手があるぞ」
 この実験が終わったら、クリスマスツリーも、潜水艇も、そして、この海底基地も、浮上させて回収する。クリスマスツリーは、解体して海底基地内に戻し、海底基地毎、浮上する。潜水艇は、回収用気嚢で包むようにして気嚢の浮力で海上まで運ぶ。
 非常事態だから、潜水艇の回収は考える必要はない。だから、不要になった回収用気嚢でケーブルを引き上げれば、緊急脱出球が使用できるようになるかもしれない。ケーブル全体を引き上げる浮力はないが、ケーブル全体を持ち上げる必要無い。全員で相談し、最良の方法を見つければいい。
 我ながら、上手い方法だと思った。
 今日は、冴えてるな。
 俺は、二酸化炭素で呼吸しているんだろうか、と冗談に思った。
 鉄腕は、全員に招集をかけた。

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